Race Report – Grand Prix van China 2024

24 april 2024

De comeback van de Chinese GP was een zeer veelomvattend all-you-can-eat buffet aan competitieve sessies, waardoor het voelde alsof er meerdere race weekenden in elkaar waren geschoven. Door het nieuwe format met de sprint qualifying op vrijdag, de sprint op zaterdag en dan weer een kwalificatie voor de hoofdrace daar achteraan, was de voorpret in ieder geval gegarandeerd. Maar was het hoofdmenu ook nog een beetje verrassend? Het antwoord daarop moet toch een volmondig ‘Jazeker’ zijn.

Geen sessie hetzelfde

Op vrijdag was er met FP1 een korte gelegenheid tot het verkennen van de baan waar al vijf jaar niet meer geracet was. Dat was voor niemand overbodige luxe, want zelfs Pirelli was verrast door de bitumen toplaag die als een soort ‘verf’ over het reguliere asfalt was gelegd. Wat zou dat doen met de grip, zeker in het nat? Daar zouden we achter gaan komen door een droog-natte Sprint Qualifying, die de nodige verrassingen wist op te leveren. Norris op P1, ondanks de onduidelijkheid over het wegnemen en weer in ere herstellen van zijn tijd. Hamilton op P2, gevolgd door Alonso op P3. Daarachter pas de Red Bulls en de Ferrari’s, met zeer verrassend allebei de Sauber’s als hekkensluiters in de top 10. Met name voor thuisheld Zhou een prestatie om … nou ja…naar huis schrijven was niet nodig, natuurlijk. 

De sprintrace zou op zaterdag hoofdzakelijk droog verlopen en daardoor behoorlijk wat positiewisselingen opleveren. Door het weer opheffen van Parc Fermé mochten alle teams vrij sleutelen aan hun set-up en de auto beter afstellen voor de race-kwalificatie en de race zelf. Dat maakte de pikorde toch minder voorspelbaar dan anders na de sprint gebruikelijk is en dus was er iedere sessie wat nieuws te ontdekken.

Kwakkelkoning

Afwisseling is leuk, maar wisselvalligheid is minder. Het weekend van McLaren was niet volledig crescendo, omdat de SQ pole door Lando Norris al in de eerste bocht in het putje werd gegooid. Lando ging het gevecht met Hamilton aan en wilde buitenom positie houden. Onderstuur maakte dat onmogelijk en het leverde helaas flink wat posities verlies op. Hamilton wist op zijn beurt de verworven koppositie in de sprintrace lang vast te houden, tot ronde 9. Daarna wist een ontketende Verstappen in 10 ronden maar liefst 13 seconden weg te lopen. De normaal wat wisselvallige Pérez reed solide naar een derde plek, na lang in een DRS treintje achter smaakmaker Alonso gereden te hebben. Die kreeg het echter aan de stok met Sainz, die zelf niet veel later met hand en tand verdedigde tegen zijn teamgenoot. Leclerc heeft nog steeds zijn quali-vorm niet te pakken, maar reed wel foutloze races.  

Kwakkelkoning van dit weekeinde was daarmee ontegenzeggelijk Lewis Hamilton. Hij ging van P2 op de grid van de sprintrace knap naar de leiding en moest alleen de ongenaakbare Red Bull van Max voor laten. Daarop besloot hij de set-up drastisch te wijzigen, waardoor zijn balans in de rest van het weekend ver te zoeken was. Hij kwalificeerde mede daardoor op P18 voor de hoofdrace, om daarin al na twee ronden te klagen over de zachte banden waarop hij zojuist gestart was. Al met al knokte de ervaren Brit zich onder luid gejuich van een zeeeeer enthousiaste LH44-fanclub toch nog terug in de punten. Op geen enkel moment lijken Lewis en Mercedes echter te begrijpen hoe ze de auto in het juiste window kunnen krijgen. Ook bij McLaren begrijpen ze hun auto niet zo goed, of althans hebben ze moeite met het juist inschatten van hun eigen competitiviteit. Lando en Stella waren vooraf overtuigd dat ze in de race op zondag naar achteren moesten kijken en vast geen podium zouden halen. Ferrari, Aston en zelfs Mercedes vormden zeker een bedreiging. Maar het werd door een knappe race en wat geluk met de SC een zeer verdiende P2 voor Lando. Hopelijk geeft het de papaya’s het vertrouwen om zich consistent vooraan te gaan melden!

Achter Max alles mogelijk

Voor veel meer dan P2 is eigenlijk ook niet te vechten, als alles bij Verstappen gaat zoals het moet. Hij presteerde weer maximaal, door na het winnen van de sprintrace ook de pole voor de hoofdrace met ogenschijnlijke eenvoud te pakken. Dat was overigens zijn zevenendertigste ‘pas’, maar wel de honderdste voor Red Bull. In de race reed Max vanaf de start in 13 ronden al zo’n 10 seconden bij iedereen weg. Toen de VSC, veroorzaakt door een ongelukkige uitvalbeurt van Bottas, naar een volledige Safety Car werd gepromoot, reed Max 18 seconden voor op de nummer 2, zijn teamgenoot. Uithuilen en opnieuw beginnen, was het devies. De tweede helft van de race reed hij ‘maar’ 13,7 seconden los van het veld, met name omdat de harde band wel 30 ronden mee moest gaan.  

Achter hem was het dit weekend weer bijzonder amusant. De oude vos Alonso verschalkte bij de start van de race Pérez buitenom in de eerste bocht en hoopte de stunt van de sprintrace te herhalen. Daarin wist hij namelijk rondenlang de plaaggeest te zijn van een vijftal auto’s, die zich in een DRS-treintje achter hem moesten ophouden. Nu was Checo weliswaar snel voorbij aan, maar wist Alonso toch nog een boeiende race te rijden en kwamen Norris en Leclerc door hun besluit laat te stoppen weer terug vóór Pérez. Norris wist die plek knap te behouden. Sainz was in al dit gewoel dit keer geen enkel gevaar voor zijn teamgenoot.

Best of the rest

Zoals in alle races tot nu toe was een top 10 classificatie voor een Haas, VCARB of Sauber alleen mogelijk als er ergens bij de top 5 teams iemand een steekje zou laten vallen. Gelukkig kunnen de heren backmarkers daarbij rekenen op Lance Stroll. Die kon na zijn eerste plaats in FP1 natuurlijk alleen maar teleurstellen en dat deed hij dan ook. Hij werd kleurloos 13e in de sprintrace die Alonso animeerde. Vervolgens viel hij in de hoofdrace op door op knullige wijze bij de herstart tegen de achterkant van een tot dan toe best redelijk presterende Daniel Ricciardo aan te rijden. Uiteraard vond Stroll dat niet zijn schuld en de daaropvolgende penalty van 10 seconden ‘a joke’. Het gaf wel nog een amusante race om de laatste plaats tussen Stroll en Magnussen, die ook geen beste dag had.

Het laatste overgebleven punt ging echter wel naar Haas, omdat Hulk een prima race reed, waarin hij steeds wel in incidenten betrokken was, maar zich er goed doorheen sloeg. Ocon reed zijn Alpine met upgrades en al naar P11. Niet super indrukwekkend, omdat Gasly zonder upgrades naar P13 reed, nota bene na een horror-pitstop waarbij gelukkig niemand gewond raakte. Bij de Fransen is het lek nog alles behalve boven, maar ze kruipen wel iets dichter naar het middenveld. Achter Gasly was het P14 voor Zhou, die de race op het rechte stuk mocht finishen achter een speciaal voor de thuisheld gemaakt grid-board. Of dit voor eeuwige hekkensluiter Logan Sargeant in zijn thuisrace in Miami ook wordt neergezet lijkt uiterst twijfelachtig. 

We gaan het zien in het weekend van 5 mei, waarin weer een sprint-race zal worden afgewerkt op de zaterdag. Kaarten zijn nog te koop…wat mogelijk iets zegt over de populariteit van het geïmproviseerde circuit rond het Hard Rock Stadium of juist de populariteit van F1 in de VS met een dominante Max en zonder Andretti…

Comments are closed.